viernes, 12 de marzo de 2010

Coordenadas geográficas

Mapa de la Tierra mostrando las líneas de latitud (rectas horizontales) y de longitud(arcos)

El sistema de coordenadas geográficas es un sistema de referencia que utiliza las dos coordenadas angulares (latitudy longitud) para determinar las posiciones de la superficie terrestre (o en general de una esfera o un esferoide). Estas dos coordenadas angulares medidas desde el centro de laTierra son de un sistema de coordenadas esféricas que está alineado con su eje de rotación. La definición de un sistema de coordenadas geográficas incluye un datum, meridiano principal y unidad angular. Estas coordenadas se suelen expresar en grados sexagesimales:

  • La latitud mide el ángulo entre cualquier punto y elecuador. Las líneas de latitud se llaman paralelos y son círculos paralelos al ecuador en la superficie de la Tierra. La latitud es la distancia que existe entre un punto cualquiera y el Ecuador, medida sobre el meridiano que pasa por dicho punto. Para los paralelos, sabiendo que la circunferencia que corresponde al Ecuador mide 40.076 km, 1º equivale a 113,3 km.
    • La latitud se suele expresar en grados sexagesimales.
    • Todos los puntos ubicados sobre el mismo paralelo tienen la misma latitud.
    • Aquellos que se encuentran al norte del Ecuador reciben la denominación Norte (N).
    • Aquellos que se encuentran al sur del Ecuador reciben la denominación Sur (S).
    • Se mide de 0º a 90º.
    • Al Ecuador le corresponde la latitud de 0º.
    • Los polos Norte y Sur tienen latitud 90º N y 90º S respectivamente.
  • La longitud mide el ángulo a lo largo del ecuador desde cualquier punto de la Tierra. Se acepta que Greenwich en Londres es la longitud 0 en la mayoría de las sociedades modernas. Las líneas de longitud son círculos máximos que pasan por los polos y se llaman meridianos. Para los meridianos, sabiendo que junto con sus correspondientes antimeridianos se forman circunferencias de 40.007 km de longitud, 1º equivale a 111,11 km.

Combinando estos dos ángulos, se puede expresar la posición de cualquier punto de la superficie de la Tierra. Por ejemplo, Baltimore,Maryland (en los Estados Unidos), tiene latitud 39,3 grados norte, y longitud 76,6 grados oeste. Así un vector dibujado desde el centro de la tierra al punto 39,3 grados norte del ecuador y 76,6 grados al oeste de Greenwich pasará por Baltimore.

La insolación terrestre depende de la latitud. Dada la distancia que nos separa del Sol, los rayos luminosos que llegan hasta nosotros son prácticamente paralelos. la inclinación con que estos rayos inciden sobre la superficie de la Tierra es, pues, variable según la latitud. En lazona intertropical, a mediodía, caen casi verticales, mientras que inciden tanto más inclinados cuanto más se asciende en latitud, es decir cuanto más nos acercamos a los Polos. Así se explica el contraste entre las regiones polares, muy frías y las tropicales, muy cálidas.1

El ecuador es un elemento importante de este sistema de coordenadas; representa el cero de los ángulos de latitud y el punto medio entre los polos. Es el plano fundamental del sistema de coordenadas geográficas.

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